Ved Hay Festival i Wales i går forklarede digteren Ruth Padel pressen, hvorfor hun trækker sig som Oxfordprofessor i poesi.  Foto: Ben Birchall

Ved Hay Festival i Wales i går forklarede digteren Ruth Padel pressen, hvorfor hun trækker sig som Oxfordprofessor i poesi. Foto: Ben Birchall

Kultur

Poesiprofessor deltog i beskidt kampagne mod nobelpristager

Digteren Ruth Padel indrømmer, at hun var med til at sprede sexrygter om Derek Walcott under kampen om professorat i Oxford.

Kultur

I går formiddags satte den engelske digter Ruth Padel sig ved et bord med mikrofoner.

Stedet var den litterære Hay Festival i Wales.

Bag hende dækkede reoler med udstillede bøger væggene, foran sad en flok journalister og fotografer.

Den 63-årige forfatter skulle egentlig have optrådt på festivalen som nyudnævnt professor i poesi ved Oxford Universitet – og have talt om sin tipoldefar Charles Darwin.

Akademisk megaskandale Nu var hun ikke længere professor. Og de mange journalister var næppe kommet for at høre om poesi eller Darwin.

Interessen samlede sig i stedet om den akademiske skandale, der har optaget de britiske medier de seneste uger.

En skandale, som for to uger siden fik hendes ene modkandidat til professorposten på Oxford til at trække sig efter beskyldninger om sexchikane.

Og som nu tvang hende til selv at træde tilbage efter bare ni dage.

»Det var naivt og dumt af mig. En stor fejlbedømmelse«, erklærede Ruth Padel.

Var bagefter i målingerne

Det hele begyndte tidligere på foråret, da det stod klart, at der var tre favoritter til posten som ny professor i poesi på Oxford Universitet – en umådelig prestigefyldt stilling, der har eksisteret i godt 300 år og altid været besat af (hvide) mænd. En af favoritterne var den 79-årige nobelprisvinder i litteratur Derek Walcott.

Den anden var den respekterede, men ret ukendte indiske digter Arvind Krishna Mehrotra.

Og den tredje var Ruth Padel – en Londonfødt poet, der blandt andet havde været formand for det britiske poesiselskab og skrevet om digte i avisen The Independent.

Samtidig kunne hun bryste sig af at være selveste Charles Darwins tipoldebarn. Med andre ord var der udsigt til, at posten for første gang kunne blive besat af enten en markant kvinde eller en ikke-hvid mand.

Nobelprisvinderen Derek Walcott lå til at vinde valget, som bliver afgjort ved en afstemning på Oxford.

Kuverter med fotokopier Men så modtog adskillige af universitetets akademikere pludselig kuverter med fotokopierede sider fra en gammel bog med titlen ’Den liderlige professor: sexchikane på campus’.

I bogen erklærede en studerende ved Harvard Universitet i USA, at Derek Walcott i 1982 havde lagt an på hende. Han havde angiveligt sagt:

»Forestil dig, at jeg elsker med dig. Hvad ville jeg gøre? Ville du gå i seng med mig, hvis jeg spurgte dig?«.

Kuverterne var uden afsender, poststemplet i London. Indholdet af smædekampagnen slap hurtigt ud i pressen.

Tilsyneladende havde den også bund i virkeligheden – Walcott havde ifølge avisen The Guardian i sin tid fået en reprimande fra Harvard og havde efterfølgende forsvaret sig med, at han havde en »overlagt personlig og intens« undervisningsstil.

Nogle år senere, i 1995, havde en studerende fra Boston Universitet også kørt en sexchikanesag mod Walcott, som dog var endt med et forlig.

Nægtede at diskutere anklager
Derek Walcott nægtede at diskutere anklagerne.

Men presset på ham voksede, og for to uger siden, 12. maj, trak han sit kandidatur.

Artiklen fortsætter efter annoncen

Annonce

Pludselig var Ruth Padel favorit. Om smædekampagnen sagde hun samme dag ifølge The Sunday Times:

»Hverken de (mine kampagneledere, Sunday Times) eller jeg har nævnt Walcotts chikanefortid og havde intet at gøre med lyssky operationer«.

Sejr til Padel
Samme uge vandt Ruth Padel med 297 stemmer mod indiske Mehrotras 129.

Hun blev præsenteret som den første kvindelige poesiprofessor ved universitetet og fortalte blandt andet, at hendes mærkesag ville være at knytte poesien tættere til videnskaben.

Sådan kunne det også være gået.

Men i den forgangne weekend dukkede en afsløring op i flere britiske aviser: Ruth Padel spillede selv en rolle i smædekampagnen.

Famøse mail
I april, få dage før historien om Walcotts sexchikanerier begyndte at florere i offentligheden, sendte hun nemlig en e-mail til nogle journalister, hvor hun skrev, at de burde se lidt nærmere på Walcotts fortid og sexchikanebogen.

»Det, han faktisk gør, findes i en bog, der hedder ’Den liderlige professor’, som rapporterer om et af hans to registrerede tilfælde af sexchikane«, noterede hun i mailen – hvor hun også lige fik indskudt, at der gik et rygte om, at Barack Obama, netop med henvisning til Walcotts fortid, havde afvist, at den caribiskfødte digter skulle læse et digt op under Obamas præsidentindsættelsesceremoni.

Og, tilføjede hun, »chikanen er fuldt ud dokumenteret på nettet«.

Da afsløringen af mailen kom frem i søndags, krævede flere – både modstandere og tilhængere af Padels professorkandidatur – at hun trak sig fra stillingen.

Over for The Guardian indrømmede hun samme dag, at hun havde sendt den famøse mail, men at hun aldrig havde drømt om, at den ville skabe postyr.

»Misforstået hensyn«
Og efter at have sovet på det en nat og tygget på det en dag meldte Ruth Padel således sent mandag aften, at hun – efter at have haft stillingen i ni dage – nu trak sig som Oxford Universitets første kvindelige professor i poesi.

Samtidig erklærede hun, at hun ikke havde deltaget i nogen smædekampagne, men havde reageret, fordi studerende havde gjort hende opmærksom på Walcotts fortid. Og at hun i øvrigt med glæde ville have tabt valget til ham.

Det uddybede hun ved pressemødet i går:

»Jeg kan selvfølgelig se, at folk kan misforstå mine to isolerede e-mail som del af en større kampagne, jeg ikke havde noget at gøre med. Jeg mener virkelig, det var meget dumt af mig at sende de e-mail, men jeg prøvede på en misforstået måde at tage hensyn til de studerendes bekymringer«.

Artiklen fortsætter efter annoncen

Annonce

»Det ville ikke være sket for en mand«
En talsmand fra Oxford Universitet har sagt, at man respekterer Padels beslutning og nu maner til ro og refleksion et stykke tid.

Universitetet vil på et tidspunkt holde en ny afstemning – men om det bliver før oktober, hvor den hidtidige poesiprofessor, Bob Dylan-eksperten Christopher Ricks, officielt fratræder, er tvivlsomt.

Til gengæld er det sikkert, at hele affæren har hvirvlet godt op i støvet på det hæderkronede universitet – og i resten af den litterære verden, hvor forfatterkolleger fremhæver Ruth Padels faglige kvalifikationer og begræder, at det ikke lykkedes at placere en kvinde i poesiprofessorstolen.

Poeten Jackie Kay siger ifølge The Guardian:

»De gamle mænd er faldet over hende. Det ville ikke være sket for en mand«.

Redaktionen anbefaler:

Læs mere:

Annonce

Mest læste

  • Annonce

Annonce

For abonnenter

Annonce

Forsiden

Annonce