Professor Mikkel Thorup fra Datalogisk Institut på Københavns Universitet fortæller om algoritmens mysterier. Han modtager Danmarks største forskerpris samt 5 millioner kroner som anerkendelse for mange internationale forskningsgennembrud. Kilde: Jens Dresling

Viden og tech

Algoritmeprofessoren Mikkel får din dagligdag til at køre rundt

Danmarks største forskerpris går til dansk algoritmeprofessor.

Viden og tech

Kontoret er lidt, som man forestiller sig, at en matematikprofessors kontor skal være.

En grøn sofa, der lidt tilfældigt er placeret foran den to meter lange bogreol, hvor tykke matematiske bøger står og ligger hist og pist. På væggen over bogreolen og på den modsatte side hænger flere whiteboards, der hver især prydes af tal, bogstaver og streger. For det utrænede øje er det ren volapyk, men for Mikkel Thorup er det måske løsningen på et af verdens helt store problemer.

Men det er ikke kun whiteboards, som hænger på væggene. Der er også blevet plads til de mange priser, som den danske professor har fået overrakt gennem tiden, hvor han blandt andet har befundet sig 14 år i USA og gentagne gange har fungeret som rådgiver for kæmpe virksomheder som Google og Microsoft.

Og i dag kan han hænge endnu en pris op på væggen, når han bliver belønnet med Danmarks største individuelle forskerpris i form af Villum Kann Rasmussens Årslegat til Teknisk og Videnskabelige samt en check på fem millioner kroner.

»Mikkel Thorup har etableret sig som én af de absolut førende forskere inden for sit felt, og hans forskningsindsats er karakteriseret ved en meget høj grad af originalitet. Han har udtænkt løsninger til problemer, som var regnet for at være uløselige«, lyder begrundelsen blandt andet.

Mikkel Thorup er nemlig algoritmeprofessor, og hvis vi skal oversætte det til noget, som er en smule mere forståeligt, så er han i virkeligheden en professor, der forsøger at løse de problemer, som vi alle møder i dagligdagen, uden vi ved det.

»Algoritmer er alle steder. Det er en opskrift på, hvordan man løser problemer, og det er nemt nok at beskrive løsningen på problemet, men vi kan bare ikke altid finde den. Du kan faktisk ikke lave noget som helst, hvor du ikke bruger algoritmer«, forklarer Mikkel Thorup.

Og så simpelt er det.

I hvert fald for Mikkel Thorup.

»Mennesket vil jo have, at tingene virker, og det er en stor del af det, jeg laver. Jeg er med til at finde ud af, hvordan man faktisk kan få tingene til at virke på en god måde, og uden du opdager mig«.

Og Mikkel Thorup er nemlig med til at få tingene til at virke. Når du benytter dig af din smartphone, søger på Google, modtager beskeder og ser videoer på YouTube, så er Mikkel Thorup årsagen til, at det hele kan fungere i samspil med hinanden på samme tid.

Han er skyld i, at mennesket i dag kan finde svarene på alverdens spørgsmål på et splitsekund, og han sørger for, at netværk verden over kan håndtere det massive pres, som de hver dag bliver udsat for, når milliarder af mennesker på samme tid søger rundt på det store World Wide Web.

Rettede læreren i 3. klasse

Den matematiske verden har han altid været en del af. Allerede i de tidligere år, da han slog sine folder på Lille Værløse Skole i Storkøbenhavn, gik det op for ham, at han skulle beskæftige sig med matematikken resten af livet.

»Allerede i 3. klasse fandt jeg ud af, at jeg var anderledes. Jeg kunne ikke lide at læse matematik, jeg synes, det var meget sjovere selv at finde på det. Det svarer lidt til, at læreren vil have mig til at spille musik, men jeg vil hellere selv komponere det. Om det er plus eller minus, synes jeg er ikke var interessant, jeg ville selv komponere«, fortæller den 49-årige professor.

Det var ikke altid, at de ville være med til at lege komponister med mig

»Vi lærte matematik ved at løse forskellige opgaver, og det var meningen, at eleverne skulle gøre, som der stod i bogen, og pludselig kom jeg og sagde, at jeg vil gøre det på en helt andet måde, og det skulle lærerne jo forholde sig til, og det var ikke altid, at de ville være med til at lege komponister med mig«, siger han med et lille grin.

Og det er netop det, der fascinerer Mikkel Thorup ved matematikken. Uden den store anciennitet og autoritet kunne han ved simple matematiske beviser vise læreren, at der fandtes andre måder at udregne regnestykkerne på. Og som han siger: »I matematik er beviset nogen gange så slående enkelt«.

Men da Mikkel Thorup skulle afslutte 3.G på Borupgård Gymnasium i Ballerup, blev hans evner alligevel et problem. Under den skriftlige matematikeksamen fandt han en løsning på et matematisk regnestykke, der kun fyldte en tredjedel af det, som den i forvejen udtænkte løsning fyldte, og det fik han minuspoint for. Til syvende og sidst måtte de dog alligevel give ham point, da løsningen var korrekt.

Annonce

Artiklen fortsætter efter annoncen

Annonce

Værre var det, da han skulle til en af de årlige terminsprøver op til den endelige eksamen.

»Jeg havde større problemer til terminsprøven, hvor jeg opdagede en helt ny og meget spændende måde at dividere brøker på ved at differentiere. Jeg blev så begejstret over det, at jeg glemte at løse de resterende opgaver«.

Og sådan er han. Han bliver optaget af det, der fanger ham nu og her.

»Han er meget dygtig til intuitivt at lede i den rigtige retning, hvor der ligger noget, som er spændende og værd at gå efter«, fortæller professor fra IT-Universitet Rasmus Pagh, der i flere år har arbejdet sammen med Mikkel Thorup.

Inspirerende professor

I matematiske kredse over hele verden er den 49-årige dansker et kendt ansigt, og ifølge Rasmus Pagh så skyldes det, at flere af Mikkel Thorups opfindelser er årsag til, at man verden over sparer enorme mængder af computerkraft.

»Han er sådan en person, der nyder respekt fra alle. Lige fra de allermest hardcore matematisk-teoretisk orienterede og helt over til folk, der får teknologien til at virke i praksis, fordi han uden tvivl er en af dem, der får maskineriet til at køre glattere, end det ellers ville have gjort«.

De to har gennem flere år arbejdet sammen, bidraget til hinandens arbejde og gjort hinanden selskab til alverdens konferencer verden over.

»Han er sjov og inspirerende at omgås med, fordi han har så mange idéer. Og så gør det ikke noget, at idéerne ikke altid virker, det interessante er, at han hele tiden forsøger at gøre tingene på en ny og bedre måde. Man bliver hele tiden udfordret af ham«.

Og netop derfor har den danske talkomponist også haft åbenlyse muligheder for at slå sig ned i en af verdens største virksomheder, men selv om Google i Mikkel Thorups øjne måske lyder langt mere »cool«, så trak lille Danmark i ham.

»Jeg har lyst til at være i Danmark, hvor jeg har kunnet være med til at starte nogle ting op. Jeg vil sikre mig, at jeg er hjemme, mens jeg stadig kan inspirere nogle unge mennesker«, som han siger:

Artiklen fortsætter efter annoncen

Annonce

»Jeg kan ikke altid finde svaret, og jeg synes det er fantastisk, når jeg ser, at andre kan finde ud af det«.

Matematikken fylder meget i hverdagen, men alligevel gør den danske professor et forsøg på at lægge det fra sig om aftenen. Efter aftensmaden er det slut, for ellers ender det bare med »matematikdrømme«.

Og det ønsker han ikke.

Annonce

Annonce

For abonnenter

Annonce

Podcasts

Forsiden

Annonce